El silenciós però letal impacte químic dels plàstics

contaminacio-quimica-plastics
Compartir

Mengem plàstics i respirem plàstics. Cada any es produeixen en el món 300 milions de tones (40 quilos per persona) de plàstic. D’elles, s’estima que 8M acaben directament als mars i oceans del nostre planeta. Hi ha 3.000 substàncies químiques associades a ells i més de 60 són d’alt risc per a la Salut.

Les deixalles plàstiques

La inundació de plàstics de mars i oceans és un dels principals problemes ambientals del planeta, segons l’informe del Programa de les Nacions Unides per al Medi Ambient (PNUMA) publicat aquest 2019. De no prendre’s mesures, existeix un elevat risc de deterioració dels ecosistemes marins i, per tant, de la biodiversitat marina. L’impacte físic de les escombraries plàstiques en la fauna és evident. És freqüent trobar animals, com les tortugues, que han quedat enganxades a xarxes o entenimentades, quedant escanyades en les seves extremitats i sofrint falta de reg sanguini.

A més, moltes espècies marines han incorporat plàstics en el seu organisme, incloent-hi cetacis, ocells, tortugues, peixos i plàncton. Molts moren per la ingestió de plàstic que els ha bloquejat el sistema digestiu. Es calcula que més del 60% de totes les espècies d’ocells marins tenen rastres de plàstics als seus intestins i s’han trobat plàstics als estómacs de gairebé 700 espècies de vertebrats marins. No obstant això, l’impacte químic dels plàstics és menys evident.

Els additius dels plàstics

Els plàstics estan formats per polímers, normalment derivats del petroli, als quals s’afegeixen diversos compostos químics, que poden constituir més del 50% del pes del plàstic. Cada compost químic que s’afegeix té la seva funció:

  • Els plastificants proporcionen la flexibilitat, duresa o rigidesa, depenent de les diferents aplicacions del producte.
  • Els estabilitzants s’afegeixen per a inhibir o retardar el mecanisme d’oxidació i degradació dels polímers durant la seva fabricació.
  • Els retardants de flama s’afegeixen a tota mena de material per a evitar la seva flamabilitat. Així, si es produeix un incendi, la propagació de les flames és més lenta.
  • Els filtres solars s’afegeixen per a absorbir la llum UV i així augmentar la vida útil dels plàstics exposats al sol.
  • Els antibacterials s’afegeixen per a evitar que bacteris creixin en el plàstic. Això és molt important per al destinat a usos alimentosos.

Existeixen més de 3 000 substàncies químiques diferents associades als plàstics i més de 60 caracteritzades com a substàncies d’alt risc per a la salut, sent algunes d’elles persistents, bioacumulables i tòxiques. Existeixen centenars d’estudis científics que demostren que additius comuns del plàstic, com els bisfenols, els ftalats, els retardants de flama i els metalls pesants, són molt perillosos per a la Salut.

Els microplàstics

Els microplàstics són petits trossos de plàstic que mesuren menys de mig centímetre, com la grandària d’un gra d’arròs. Arriben al mar per dues vies diferents:

D’una banda, procedeixen dels microplàstics fabricats específicament per a ser usats en articles com ara cosmètics, pasta de dents, sabó de mans i productes de neteja. Cada any, els fabricants europeus utilitzen 3.125 tones de microplàstics. Les aigües residuals i els escolaments els porten a les vies fluvials i d’aquí pararan als mars.

D’altra banda, quan els plàstics arriben al mar, es van fragmentant en trossos molt més petits per l’acció de la llum solar i l’onatge.

A més, els microplàstics tenen la capacitat d’atreure i acumular les substàncies tòxiques presents en el medi marí, de manera que funcionen com un mitjà de transport de contaminant. Així, aquests fragments de plàstic, amb totes les substàncies químiques associades a ells, així com amb tots els contaminants del mitjà atrets sobre elles, són ingerits per la fauna marina, des dels peixos més petits fins als mamífers.

L’amenaça de la contaminació química

Una vegada ingerits els microplàstics, l’animal acumula els compostos químics associats en els seus teixits. Aquests compostos químics no es metabolizen, per la qual cosa es van acumulant en l’animal al llarg de tota la seva vida.

A més, es produeix l’efecte de la biomagnificació: els nivells d’aquests compostos van augmentant a mesura que s’ascendeix en la cadena tròfica, de manera que les preses tenen menor concentració de substàncies tòxiques que el predador. D’aquesta manera, els majors nivells de contaminació els trobarem en les espècies de nivell tròfic superior, com els dofins.

Els compostos químics associats als plàstics, com els esmentats anteriorment, no provoquen toxicitats agudes, o sigui, no produeixen efectes adversos immediats. No obstant això, sí que produeixen una toxicitat crònica, és a dir, provoquen els efectes adversos com a resultat de petites dosis diàries d’una substància química.

Alguns són disruptors endocrins: imiten el comportament de les hormones i fins i tot concentracions petitíssimes poden produir mutacions greus en l’àmbit cel·lular.

Algunes de les alteracions que s’han relacionat amb els additius tòxics del plàstic són diversos tipus de càncer, infertilitat, problemes de desenvolupament, malalties neurodegeneratives, malalties cardiovasculars, obesitat i diabetis.

Repercussió en la salut humana

Els humans, des de la cúspide de la piràmide tròfica, no estem exempts de perill. Les vies d’exposició humana als additius químics dels plàstics són bàsicament dos: la ingesta i la inhalació.

L’ aportació principal correspon a la dieta.

Quan ingerim un peix, estem incorporant al nostre organisme tots els contaminants que ha acumulat al llarg de la seva vida. És important destacar que el problema no ve pel plàstic que l’animal tingui en el tracte gastrointestinal, ja que aquesta part no és comestible. El problema ve dels additius químics del plàstic, que sí que s’acumulen en els teixits grassos, com el múscul, una part que sí que és comestible.

També cal tenir en compte que els aliments poden contaminar-se durant la producció, el processament industrial (empaquetat, enllaunat i assecat) i l’emmagatzematge, a causa de la presència de contaminants en alguns materials utilitzats en el processament, així com a la transferència de contaminants des dels materials d’envasament.

L’altra via d’exposició humana és a través de l’aire. Aquests químics es troben en les partícules de l’aire que respirem, sobretot en interiors (cases, oficines, …), ja que aquests ambients estan plens de materials plàstics. Normalment, aquesta exposició és inferior a la de la dieta, ja que solem menjar fins a 2 kg d’aliments per dia, mentre que la inhalació de partícules a través de la respiració sol ser de 20 mg per dia.

Així doncs, la contaminació per plàstic suposa un greu problema ambiental i una potencial amenaça per a la Salut humana, per la qual cosa són necessàries mesures per a intentar reduir l’ús de material plàstic en la societat.

 

Ethel Eljarrat, Científica titular del Departament de Química Ambiental, Institut de Diagnòstic Ambiental i Estudis de l’Aigua (IDAEA – CSIC)

Aquest article va ser publicat originalment a The Conversation. Llegeix l’original.

El silenciós però letal impacte químic dels plàstics
1 (20%) 1 vot

Gemma
Redactora d'YCOM. T'acosta el contingut que genera més conversa a la xarxa.
Etiquetes: